Kongressen.com
Analyse

Ray Rice Redux: Læren fra elevatoren

Da en video af Ray Rice, der slog sin kæreste i gulvet i en elevator, dukkede op i 2014 (som du kan se herover), kastede den NFL ud i en voldsom krise, fordi han kun var blevet idømt to spilledages karantæne for udåden. Nu har en ny video af en NFL-spiller, der begår vold mod en kvinde, set dagens lys. Har NFL intet lært af sine fejl for fire år siden?

Temperamenterne slog allerede gnister, da Ray Rice og Janay Palmer bevægede sig igennem lobbyen og ind i en elevator på hotellet Revel Casino i Atlantic City 15. februar 2014 efter en våd aften i spillebyen. Men i stedet for at elevatoren kørte op, var det skænderiet, der kørte op. I en spids.

På football-banen var 27-årige Ray Rice en højt profileret running back i NFL og havde vundet Super Bowl med Baltimore Ravens godt et år forinden. Han var vant til at bruge sine 93 kilo fordelt på 173 centimeter til at straffe modstanderne, når han løb med bolden og forsøgte at skaffe yards. Nu var det hans forlovedes tur til at mærke hans fysik. Med venstre hånd slog han Janay Palmer. Ikke én, men to gange. Anden gang med så stor kraft, at hendes hoved blev slået bagover og ramte en skinne på væggen, så hun gik ud som et lys. Som var hun en sæk kartofler, slæbte Ray Rice sin stadigt bevidstløse forlovede ud af elevatoren og lagde hende på maven i lobbyen, hvorefter han med hjælp fra hotelpersonalet forsøgte at få liv i hende.

De blev begge anholdt og sigtet for simpel vold. Halvanden måned senere – dagen før Janay Palmer blev til Janay Rice – blev sigtelsen mod hende dog droppet, mens Ray Rice kunne fejre parrets bryllup med visheden om, at han nu var tiltalt for grov vold mod sin nye hustru.

Lige så tilgivende som Janay Palmer var NFL ikke. Og dog. Godt nok blev Ray Rice i juli idømt karantæne på grund af episoden efter at være blevet afhørt af ligaen, men kun i to spilledage.

”Ray har påtaget sig ansvaret for sine handlinger. Han erkender, at han har begået en frygtelig fejl. At dette er uacceptabelt,” sagde NFL’s kommissær, Roger Goodell, om Ray Rice, der også slap for en retssag ved at lade sig indrullere i et rehabilitationsprogram.

Goodell blev voldsomt kritiseret for karantænens længde, der var kortere, end hvis en spiller bliver taget for doping eller for at ryge hash. Et bevis på, at NFL ikke tog hustruvold alvorligt, lød kritikken.

Skandalen var den hidtil største i Roger Goodells regeringstid, og flere krævede hans afgang. I stedet førte den til en markant skærpelse af ligaens adfærdskodeks, som blev sat i verden af Goodell, da han tiltrådte i 2007. Kodekset gav Goodell hjemmel til at sanktionere spillere, der forbrød sig mod det, og nu skruede den selvbestaltede sherif bissen på. Fremover ville enhver, der blev anklaget for hustruvold, få mindst seks spilledages karantæne – ud af en sæson på 16 kampe – hvis der viste sig at være hold i anklagerne. Og NFL ville ikke kun forlade sig på, hvad politiet og domstole fandt frem til af beviser. Ligaen ville selv efterforske anklagerne grundigt og drage sine egne konklusioner. I USA går man aldrig galt i byen ved at være ’tough on crime’, så Goodells udmelding og implicitte erkendelse af at have mishåndteret sagen tog brodden af den værste kritik.

Indtil sladdersitet TMZ.com i september offentliggjorde en video af optrinnet i elevatoren, så millioner af mennesker kunne se, hvordan Ray Rice slog sin forlovede i gulvet. Få timer senere rev Baltimore Ravens kontrakten med Rice i stykker, og NFL holdt ord og fulgte op med en ny karantæne. Denne gang på ubestemt tid. Nu var det Ray Rice, der var blevet knockoutet.

Fyret for at have løjet
Fire et halvt år senere spøger Ray Rice-sagen igen. Fredag offentliggjorde TMZ.com endnu en video af en NFL-spiller, der begår vold mod en kvinde. I videoen ser man Kansas City Chiefs’ running back-stjerne Kareem Hunt, der i sidste sæson, som var hans første i NFL, løb for flest yards af alle, skubbe en mand ind i en kvinde med så stor kraft, at de begge vælter, hvorefter han sparker hende på benet, mens hun sidder på hug, før han gennes væk af sine venner. Det er ikke lige så voldsomt et overfald som Rices, men noget kønt syn er det ikke.

Episoden, som ifølge TMZ.com udspillede sig klokken 3.22 fredag 10. februar på hotellet The Metropolitan at the 9 i Cleveland, hvor Kareem Hunt har en lejlighed, blev beskrevet i pressen umiddelbart efter. Her fremgik det ifølge avisen Kansas City Star, at politiet skrev to rapporter på baggrund af afhøringer af vidner. Én, hvor Kareem Hunt optræder som gerningsmand, og én, hvor den rolle tilhører kvinden, en 19-årig universitetsstuderende, fordi hun, som det også fremgår af videoen, stikker Hunt en lussing, inden han skubber og sparker til hende. Men fordi politiet ikke var i stand til at afgøre, hvad der var sket, blev Hunt hverken anholdt eller sigtet.

Fredag var der dog kort proces. Efter offentliggørelsen af videoen blev Kareem Hunt smidt på porten af Chiefs efter at være blevet placeret på den såkaldte Commissioner’s Exempt List af NFL. Det betyder, at han er udelukket fra at spille, imens NFL undersøger sagen.

”Tidligere i år blev vi gjort opmærksom på en episode, der involverede running back Kareem Hunt. På daværende tidspunkt havde NFL og politiet iværksat en efterforskning af episoden. Som en del af vores interne diskussioner med Kareem, talte flere medlemmer af ledelsen med ham ansigt til ansigt. Kareem fortalte ikke sandheden i disse samtaler. Det viser den video, der blev offentliggjort i dag. Vi fritstiller Kareem med øjeblikkelig virkning,” skrev klubben fredag i en pressemeddelelse om Hunt, som også er anklaget for at have slået en mand i ansigtet på et hotel i Ohio i juni.

Signalværdien var ikke til at tage fejl af. Selv om Kareem Hunt er en af de bedste i ligaen på sin position, og Chiefs er en af favoritterne til at vinde Super Bowl i denne sæson – blandt andet på grund af Hunt – tøvede klubben ikke med at fyre stjernen på trods af, at det skader holdets muligheder for at løfte Lombardi-trofæet i februar. At beholde Kareem Hunt ville dog forvolde større skade, ræsonnerede Chiefs-ledelsen.

Men bemærk formuleringen. Intet sted tager Chiefs afstand fra det voldelige overfald.

Som den kvindelige NFL-journalist, Aditi Kinkhabwala, tørt konstaterede om årsagen til Hunts fyring på Twitter:

”Så det var på grund af mørklægningen, ikke selve handlingen …?”

Hovedpersonen selv var hurtigt ude at undskylde i et interview med ESPN søndag. Men det forbigik ikke nogens opmærksomhed, at beklagelsen først kom, efter alle havde set, hvad der skete. At Hunt snarere virkede ked af at være blevet opdaget end af sin opførsel.

Kritik af NFL
Det ville være nærliggende at tro, at Ray Rice-sagen og Roger Goodells løfte om at efterforske alle anklager grundigt ville være nok til at sikre, at de ville blive håndteret ordentligt. Alligevel står vi i en situation, hvor en video igen har fanget NFL med bukserne nede om anklerne. Hvor ligaen igen får på puklen for at have mishåndteret en sag om vold mod kvinder, og hvor det er svært at forstå, hvordan det kunne ske.

I Ray Rice-sagen hævdede NFL-toppen, at den aldrig havde set videoen fra elevatoren. Det var svært at tro, eftersom ligaen – selv før Goodell lovede at iværksætte en grundig efterforskning af alle anklager om hustruvold og anden kriminalitet i fremtiden – havde et hav af detektiver ansat, som burde være i stand til at opsnuse optagelserne fra hotellets overvågningskameraer, når nu det lykkedes for TMZ syv måneder senere. Den efterfølgende undersøgelse af forløbet, som den tidligere FBI-direktør og nuværende særlige anklager i efterforskningen af Ruslands mulige indblanding i det amerikanske præsidentvalg i 2016, Robert Mueller, stod bag, fandt dog ingen grund til at betvivle NFL’s forklaring.

I Kareem Hunts tilfælde var NFL klar over, at der eksisterede videooptagelser af hændelsen og forsøgte også ifølge ESPN flere gange at få hotellet og politiet i Cleveland til at udlevere dem, men forgæves. NFL forsøgte også uden held at få offeret i tale, men undlod ifølge Kareem Hunt selv at tale med ham om episoden som led i efterforskningen. Den del blev overladt til Chiefs, der købte hans løgne om, hvad der var sket.

Ligaen forsøgte altså at undersøge sagen. Den gjorde bare ikke arbejdet godt nok, og det er et kæmpe slag i ansigtet, at TMZ for anden gang har opsnappet beviser, som NFL ikke formåede at få fingrene i.

NFL behøver dog ikke håndfaste beviser som eksempelvis videooptagelser for at suspendere en spiller. Det så man sidste år, da Dallas Cowboys’ running back Ezekiel Elliot blev idømt seks spilledages karantæne for vold mod sin ekskæreste på baggrund af NFL’s egen efterforskning, selv om han aldrig blev sigtet eller tiltalt. Så hvorfor gik NFL ikke lige så grundigt til værks, da den igangsatte en undersøgelse af episoden i Cleveland? Troede NFL virkelig ikke, at videoen, som ligaen altså kendte eksistensen af, ville dukke op? Har ligaen intet lært af sine fejl for fire år siden?

Modsat Ezekiel Elliot, som igen kan buldre hen over modstanderne for Cowboys efter udstået karantæne, har Rice ikke spillet en eneste kamp i NFL, på trods af, at han i 2015 fik rettens ord for, at han straks skulle erklæres spilleberettiget igen. For selv om karantæne på ubestemt tid var i fuld overensstemmelse med voldsomheden af udåden, var den bare ikke lovlig, da Rice allerede var blevet tildelt en straf på to spilledages karantæne, konkluderede en dommer.

Men som NFL-journalisten Michael Rosenberg i en analyse på Sports Illustrateds hjemmeside skrev om forskellen på Rice og Elliot og de andre spillere, der er vendt tilbage, selv om de har afsonet karantæne for moralsk anstødelige handlinger:

”NFL-holdene holdt sig ikke fra Rice, fordi han slog sin kone, Janay. De holdt sig fra ham, fordi alle så, at han slog sin kone.”

Redskins’ kolde kalkule
Derfor ville det også være nærliggende at tro, at Kareem Hunt i en alder af 23 år må indstille sig på at lide samme skæbne som Ray Rice. Hvis ikke det lige var for en række begivenheder, der fandt sted i dagene op til, at videoen af Hunt så dagens lys.

Seks dage forinden blev Reuben Foster nemlig anholdt for vold mod sin kæreste på et hotel i Tampa, hvor han og San Francisco 49ers dagen efter skulle møde Tampa Bay Buccaneers. Det var ikke første gang, linebackeren blev anholdt for dét. Godt nok havde hun trukket den første anmeldelse tilbage, men nu havde 49ers fået nok og fritstillede Foster, som ellers blev valgt i første runde af draften i 2017 og var spået en lys fremtid i ligaen.

Når en spiller fritstilles i sidste halvdel af sæsonen, bliver han placeret på den såkaldte waiver wire. Herefter kan andre klubber lægge billet ind på rettighederne til at skrive kontrakt med spilleren, og det hold med den højeste waiver-prioritet sikrer sig spilleren. Er der ingen hold, der samler han op, bliver spilleren såkaldt free agent og er dermed fri til at skrive kontrakt med, hvem der end er interesseret i ham.

Med Ray Rices skæbne in mente skulle man tro, at ingen ville røre Foster med en ildtang. Det var ikke tilfældet. Det ville Washington Redskins gerne, og Doug Williams, der var den første sorte quarterback til at vinde Super Bowl, da han spillede for Redskins, hvor han nu er en del af ledelsen, gik endda så langt som til at kalde Fosters udåd for ’small potatoes’. Og så gik NFL-verdenen ellers amok.

”Jeg tror ikke, Reuben Foster nogensinde kommer til at spille for Washington Redskins, men klubben viste i dag, hvad den mener om hustruvold,” skrev NFL-journalisten Richard Deitsch fra The Athletic på Twitter med henvisning til, at NFL som en reaktion på Redskins’ beslutning valgte at placere Foster på Commissioner’s Exempt List, og at han står til en lang karantæne.

Ligesom da Dallas Cowboys i 2015 tog en chance med Greg Hardy, selv om han var genstand for en sag om hustruvold og kort efter blev idømt 10 spilledages karantæne, fik Redskins hård kritik for at give Reuben Foster en chance. Ikke mindst fordi beslutningen fulgte i kølvandet på to andre kontroversielle Redskins-nyheder.

Ugen inden var quarterback Alex Smith blevet alvorligt skadet, og det betød, at klubben skulle bruge en ny reserve-quarterback, mens Colt McCoy blev forfremmet til starter. Valget faldt på Mark Sanchez, der ikke havde spillet en kamp siden 2016-sæsonen, og som huskes bedst for ’the Butt Fumble’. (Opdatering: Mandag blev McCoy så alvorligt skadet, at Sanchez nu er Redskins’ startende quarterback resten af sæsonen, og holdet mangler igen en reserve, red.)

Som det er tilfældet, hver gang et hold skriver kontrakt med en quarterback, der ikke hedder Colin Kaepernick, og som også er dårligere end den udstødte eksstjerne, ser hans støtter det som yderligere et bevis på, at NFL-ejerne har en stiltiende aftale om at holde Kaepernick ude af ligaen, fordi han var manden, der satte gang i de protester under nationalmelodien, som har delt vandene og været en torn i øjet på mange fans og ejere de seneste to år.

”Det er fascinerende, at hold er så bange for modviljen mod Kaepernick, at ingen tør røre ham, men åbenbart ikke frygter tilbageslag over en spiller, der gentagne gange har været forbundet med hustruvold. Hvad siger det om os som fans? Især hvis holdets kalkule er rigtig?” spurgte Judy Battista, journalist på NFL.com, på Twitter.

Det hjalp heller ikke, at NFL-verdenen blev bragt tilbage til 2014, da Bleacher Report to dage efter bragte et interview med running back Adrian Peterson, der har oplevet en opblomstring hos Redskins i sin karrieres efterår efter to skuffende sæsoner. Her fortalte Peterson, at han stadig disciplinerer sine børn ved at slå dem med en pind eller med et bælte. Samme forseelse, som umiddelbart efter Ray Rice-sagen førte til, at han røg på Commissioner’s Exempt List og siden fik seks spilledages karantæne, så han missede hele sæsonen, efter at billeder af hans fireårige søn viste mærker på ben, ryg, balder, ankler og kønsdele.

Er vi egentlig alle ligeglade?
Historierne om Reuben Foster, Mark Sanchez og Adrian Peterson vidner om den kynisme, der gennemsyrer NFL, som her er eksemplificeret ved Washington Redskins, der åbenbart anser det for vigtigere at vinde end at tage afstand fra vold eller hylde den forfatningssikrede ret til at protestere, som Colin Kaepernick bliver straffet for at benytte sig af.

Men fortæller de også en anden og mere ubehagelig sandhed? Negligerer Redskins Fosters og Petersons opførsel – uanset hvor forkastelig den måtte forekomme at være – fordi den er så almindelig, at folk ikke løfter et øjenbryn? Ifølge National Coalition Against Domestic Violence er der over 10 millioner amerikanere, der bliver udsat for vold af deres partner hvert år, som Barry Svrluga gjorde opmærksom på i en klumme i Washington Post i sidste uge. Og så sent som i begyndelsen af november tilkendegav 62 procent af de adspurgte sydstatsborgere i en meningsmåling med 1.015 voksne foretaget af ABC News, at de også revser deres børn, mens tallet for resten af USA faktisk er hele 41 procent.

”Washington ved ikke, hvad Foster gjorde. Holdet er ligeglad, fordi holdet går ud fra, at vi også er ligeglade,” som Michael Rosenberg skrev på Sports Illustrateds hjemmeside.

Det er der en vis sandhed i. Var videoen af Kareem Hunt ikke dukket op, havde offentligheden levet lykkeligt videre i uvidenhed. Og havde der været optagelser af Reuben Fosters påståede overfald på sin kæreste, havde Redskins næppe heller samlet ham op fra waiveren. Læren fra elevatoren i Atlantic City er om noget, at visuelle beviser gør det umuligt for offentligheden og dermed klubberne at være ligeglad.

Roger Goodell kan stadig nå at vise i sin håndtering af sagerne mod Kareem Hunt og Reuben Foster, at han har lært af Ray Rice-sagen. Anderledes forholder det sig med Redskins.

”Det kan godt være, at Reuben Foster aldrig trækker uniformen over hovedet. Men skaden er sket. Vi ved, hvor Washington står. Klubben ser ikke de store problemer i at have en spiller på holdet, der er anklaget for hustruvold, selv hvis det ikke afføder debat om det forfærdelige ved hustruvold, men kunne ikke drømme om at forhøre sig om en eftertænksom og ikonisk figur, som nogle betragter som det rene gift. På godt en uge brugte denne klub Reuben Foster, Mark Sanchez og Colin Kaepernick til at gøre det helt tydeligt, hvad den i virkeligheden er. Og det er noget, man ikke har lyst til at heppe på,” som Barry Svrluga skrev i sin klumme i Washington Post.

Redskins afholdt sig fra at samle Kareem Hunt op fra waiveren. Det samme gjorde de 30 andre hold. Hunt har efter alt at dømme spillet sin sidste kamp i denne sæson og vil sandsynligvis få en karantæne, der vil række langt ind i næste sæson. Men hvad så bagefter? Vil holdene kunne modstå fristelsen til at sikre sig en af NFL’s bedste spillere, og har Kareem Hunt – og Ray Rice for den sags skyld – ikke fortjent at få en chance til efter sin karantæne ligesom Ezekiel Elliot og Reuben Foster? Svarene på de spørgsmål vil vise, om NFL har lært noget af det, der skete i elevatoren på Revel Casino for fire år siden.

Læs også

Trumps nye forsvarschef er klar på udfordringerne fra Kina og Rusland

Philip Chr. Ulrich

Morgen I Amerika: Cohen skal i brummen og Castro vil være præsident

Lars Græsborg Mathiasen

Obama satte præcedens for Trumps Yemen-politik

Philip Chr. Ulrich

Er Ohio på vej ind i den republikanske lejr?

Mads Høeg-Mikkelsen

‘Obama – Håbets Præsident’ på gaden den 17. januar

Kongressen

Kan en homoseksuel borgmester fra Midtvesten blive USA’s præsident?

Rasmus S. Jorgensen